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美国留学 | 如何通过读paper进行学术套磁

怎么找合适的套磁对象?
在留学申请过程中,套磁是指申请者通过email和对方学校教授联系,创造并维系私人关系,从而提高自己被录取的可能性甚至争取奖学金。

在套磁对象的选择上,一般以教授为主,学校里的教授分为以下几种:

Professor(教授):
Faculty中的Senior,一般“工龄”10年以上,培育过大量学生,也必定收到过大量的套磁信,基本形成了固定的招生习惯。如果Professor对学生感兴趣,很快就会回信,如果迟迟不回,极有可能没戏。
Associate Professor(副教授):
Faculty中已经拿到Tenure但还没有到达教授Level的人,处事灵活,要求也高,招生时非常谨慎,主要取决于他们的科研经费,Funding好时可能好几个项目并行,Paper产出率 极为可观,但也可能遭遇经费问题导致无力招生。
Assistant Professor(助理教授):
几乎所有的Faculty进入Academia后都会经历5年以上的AP时期,这段时间不是终身教职,因此AP们科研压力都很大。但是他们一般都有启动资金(可能多达$3,000,000),加上课题组规模小又时间短,没有形成固定招生习惯,因此套磁回复率相对较高。
Research/Lecturer Assistant Professor:
非Tenure Track,严格来说类似Postdoc,可能有长期或者短期Contract。
XXXX(奇怪title) Professor:
譬如Coca Cola Professor这种就是超级大牛,类似于院士。
Adjunct Professor:
一般是挂在该院系的教授,但是没有决策权。

一般而言,Assistant Professor 急于搭建自己的实验室,招兵买马,所以对学生的需求可能更大。另一方面,系里可能都会考虑到AP一开始没有学生,所以在一开始都会给AP招几个学生。至于Professor,无论是实验室运转还是招生数量都维持在一个相对稳定的情况,很可能都是一两年才招1个新学生。具体取决于实验室目前是否饱和,是否有项目更新等客观问题。Asso Professor 则介于两者之间。申请季套磁时,建议排序为:招过本校学生的Professor>AP>Professor>Asso Professor,另外可以优先考虑华人教授(偏好招中国学生)和负责当年项目招生的教授(这个很难知道谁在 Committee Board里,可以通过别的渠道打听)。但是有一点需要注意,虽然 Adjunct Professor 也可以套,但是其给的口头 offer 不甚可靠。之前就有小伙伴被Adjunct Professor给了口头Offer,然后他就只申请了那一个学校。最后等了3个月申请季过去了,却是Offer变拒信。

有了对title的认知,接下来就说下怎么找信息吧。当你对专业领域有一定的认识,且知道自己今后可能的科研兴趣所在的时候,就可以尽早开始找套磁对象了。

举例:

我们这里假设有一个18fall申请的学生小A,想申Harvard的生物工程的Ph.D.。

首先,小A打开Bioengineering的Faculty主页,逐一点进各个教授的Profile Page看他们的学术生涯经历简介和研究兴趣,关于课题组正在进行的项目可以在Lab主页的Research下看到,另外组里的成员也可以从Group Members里看到。有的教授也会把自己的招生需求放在Positions或News下,小A应该留意关注一下该课题组是否有Ph.D. students的招生需求。

当小A认真地看完了教授们的研究主页,对于整个Department的科研也有了一个粗略的了解,并且能筛选出自己很有兴趣的3~5个老板(注意:当看完一个Department所有Faculty的实验室主页后,如果有意向的老板只有2个以下,应当考虑把该校设为备选甚至放弃,因为这种情况下申请者的选择余地很小,即便 拿到录取能进心仪实验室的概率也不大)。

在这些小A有兴趣的导师中,结合我们之前推荐的顺序(注意仅做参考,而非绝对的优先套磁顺序),小A选择1~2个进行套磁(建议不要同时套磁两个导师,不过可以同时进行调研准备,如果第一个导师迟迟不回邮件,可以尝试一下第二个导师)。

2.  怎么写出撩人/个性化的套磁信?

其实一直鼓励小伙伴们套磁,主要有两个原因:

一是因为一旦套成功的话确实对录取帮助很大;另一方面则是因为套磁本身就对你的申请之路很有帮助。因为在与导师的联系过程中,你对自己也会有一个更加清晰的定位,逐渐找到自己真正的科研兴趣所在,意识到与自己实力匹配的学校档次;并且在科研套的过程中,你也是一直在学习,逐渐搭建对Program乃至专业的认知框架。

下面就说下找好了对象之后,科研套要如何下手吧。

首先,在给心仪导师发出套磁信之前,应该多多研究导师最近发的Paper和实验室正在进行的科研项目。最常用也是最好用的查文献途径是Google Scholar,输入导师的名字后,如果新页面首行出现User Profiles,说明你搜索的导师已经通过院校的官方邮箱进行了学术认证(大多数教授都会建立自己的Profile)。点击进入导师的Profile主页,就可以从引用率“Cited by”和发表时间“Year”按序排列,从而很清楚地看到导师在其学术生涯发表的所有文章。值得注意的是,有些最近一两年的文章并没有在导师的主页出现,因为可能这些文章处于Accepted但是还没有正式出版的状态,因此在谷歌学术主页上没有更新;

另外就是右侧的Citation Indices可以量化教授在学术界的科研实力和文章影响力,引用率Citation高固然表示文章被引次数多,质量高,但也存在着一个组里反复引用自己文章以提高引用率的小概率事件,多读几篇就能发现是否存在这类问题。h指数是指一个人在其所有学术文章中有N篇论文分别被引用了至少N次,这个N即为他的h指数,例如美国耶鲁大学免疫学佳理查德•弗莱沃发表的900篇文章中,有107篇被引用了107次以上,他的H指数就是107;而i10指数则是指被引用超过10次的文章数目,这两个指标常被用来评价导师学术文章质量的高低(都是越高越好)。

照上面的方法,我们找到了论文,那么然后呢?

接着举例,引用前文小A的人设:

这里小A锁定了该导师去年发在PNAS一篇文章,并下载了准备好好拜读一下,以准备后续的套磁。拿到一篇学术论文,最值得关注的是论文的题目、摘要和发表期刊的类别及影响因子。

例如这里的PNAS期刊,全称为Proceedings of the National Academy of Sciences of the United States of America,内容涉及生物、物理和社会科学专业等多方面,首先我们查询一下它的影响因子(Impact Factor, IF),常用的两种方式,最直接粗暴的是直接Google“PNAS Impact Factor”,在首栏就能看到2015年该期刊的影响因子为9.423(这里大家奇怪了,为什么不是最新的影响的因子呢?别急我们换另一种方法);或者我们登陆MedSci网查询,在这个网站上可以看到十分详细的IF解读,还包括年文章数、投稿参考等,IF越高的期刊,其刊登的文章质量往往更高,有的专业像CS等,学科更新进展较快,因此顶级学术会议上发表的文章往往被认为是质量很高的paper。

当paper的题目、摘要等都符合我们的阅读兴趣,且期刊质量较高时,说明这是一篇有必要阅读下去的科研好文,那么接下来该如何进行呢?

一般来说,一篇健全的文章大多分为以下四个部分:

Introduction:What problem was studied?

Methods and Material:How was the problem studied?

Results.:What were the findings?

Discussion and Conclusion:What do these findings mean?

我建议可以从下面几个方向入手:

1. 看文章摘要:文章摘要是我们在未下载之前最先且免费看到的内容,在这里它会说明研究的目的性,简要介绍下研究方法及结果,显示出结论,此时看完摘要,我们就会对该篇文章的框架及研究意义,是否为我们需要进一步了解已有定论。

2. 看结论:阅读了摘要,接下来我们暂不看方法和材料,直奔结果,这里包括了图、表、图例,根据注释和说明初步对实验结果有了判定,并猜想一下作者意图和结论,带着这些问题再回过头详细阅读,看看能否与作者共鸣,有没有思想偏异。

3. 看讨论:讨论是文章的核心部分,这可谓思想的汇集,脑洞大开的关键处,把握全局、总结了最新科研动向,明确热点与盲区,对他人今后的实验指导意义重大。作为一个Ph.D.申请者,如果能从讨论部分激起兴趣或引起共鸣,也能作为后期套磁的基础。

4. 看实验方法和设计细节:作为一个学生,小A很可能对文章中涉及的实验方法都不熟悉,但这并不影响小A学习这个Project中的科研方法,遇到陌生的实验技术名词,可以跳出文章进行查阅学习,实验设计上存在质疑可以与现有的导师讨论,甚至可以发Email“骚扰”文章的第一作者。

5. 阅读更多的相似文章,进行总结和知识框架的搭建。